Мир меняется, меняются и материалы, используемые человеком. На протяжении тысячелетий человечество строило, творило, лепило на основе камня, дерева, металлов. В XX веке на вооружении человека появился новый класс материалов — пластмассы. Остановимся подробнее на одном из видов пластмасс полиэтилен.

Полиэтилен сейчас используется в любой сфере, а всего 80 лет назад не было промышленного способа получения этого материала. Сама принципиальная возможность полимеризации полиэтилена многим казалась сомнительной. Дело в том, что по термодинамическим расчетам превращение этилена в полиэтилен — реакция экзотермическая, с тепловым эффектом 22,14 ккал/моль, но для этилена есть альтернативные реакции: он может превращаться в графит и водород тоже по экзотермическому процессу с тепловым эффектом 11,14 ккал/моль. Самым вероятным для полимеризации конкурентом была реакция превращения этилена в метан и графит: ее тепловой эффект 30,44 ккал/моль. Многие скептики предсказывали провал любым попыткам создать полиэтилен, так как вместо полимера будет получаться смесь метана с углеродом, возможно, с примесью водорода. Но нашлись исследователи, которые стали искать, как подавить реакции разложения, а возможность образования полимера строго доказал Н. Д. Зелинский, получивший ничтожные количества этого полимера пиролизом этилового спирта под давлением около 5000 атм.

В 1933 году группой исследователей из английской фирмы ICI, случайно, были обнаружены следы воскового полимера, при реакции этилена и бензальдегида в условиях температуры 170 градусов Цельсия и давлении 190 МПа. Первый патент на производство полиэтилена был получен в 1936 году, а промышленное производство полиэтилена началось в 1939 году.

В 1953 г. два нобелевских лауреатах К. Циглер и Д. Натта открыли другой способ получение полимера, ионно-координационной полимеризацией этилена с использованием металлорганического комплексного катализатора Циглера-Натта.

Так началась история получения и применения нового материала.